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German museum refuses to return dinosaur fossil irregularly taken from Brazil

By João Marcelo

SÃO PAULO – The Karlsruhe Natural History Museum, Germany, announced that the fossil of Ubirajara jubatus, the first non-avian dinosaur found with its feathers preserved in Latin America, will not return to Brazil. The Museum claims that the fossil was legally acquired and that it arrived in the country before the entry into force of the international convention that establishes the return of artifacts.

Even with a Unesco convention from the 1970s already guiding this, a 2016 German law recommends that all material brought into the country before April 26, 2007 is considered legalized in the country.

The museum’s decision revolted the Brazilian paleontological community, which started a campaign on social media with #UbirajaraBelongstoBR (Ubirajara belongs to Brazil) which has already yielded more than 3,000 comments on the museum’s Instagram profile alone.

#UbirajaraBelongstoBR had already been used in late 2020, when an article about the discovery was published in the scientific journal Cretaceous Research. At that time, researchers stated that the transport of the fossil, found in Ceará and taken to Europe, would not have been carried out in accordance with the country’s legislation.

According to Brazilian law, fossils cannot remain permanently outside the country. In addition, for the exit to be authorized, it is necessary to obtain at least two authorizations from the government. The authors of the study presented only one document signed by an official from the former National Department of Mineral Production (DNPM), currently the National Mining Agency (ANM), of the Ministry of Mines and Energy. However, an endorsement from the Ministry of Science, Technology and Innovation is also required. In addition, the document that authorized this removal is signed by an official convicted of defrauding reports for the extraction of emeralds. After these controversies, the magazine decided to withdraw the article from its edition.

In an article published by the Folha de São Paulo newspaper, the president of the SBP (Brazilian Society of Paleontology), Renato Ghilardi, repudiated the decision of the German museum. He reported that the institution tried to obtain the fossil’s return through amicable means, and that, initially, the museum’s representative in the negotiations, paleontologist Eberhard “Dino” Frey, signaled that there was an intention to return the dinosaur.

According to Ghilardi, after months of silence and futile attempts at communication, the museum replied, on September 1st, that it would not give up the dinosaur after all. “He [Frey] sent an email to us informing us that fossils and cultural goods that are in Germany and were collected before the date stipulated in the law [April 2007], must be part of German heritage,” he said.

In a statement, the international team of authors, including Eberhard “Dino” Frey, who described the species, stated that the material was removed from Brazil in 1995, with authorization from the DNPM (National Department of Mineral Production), an already extinct agency that he took care of Brazil’s fossil heritage.

The two researchers who participated in this discovery have already worked with other Brazilian fossils whose origin and legality are questioned. In press interviews, David Martill, from the University of Portsmouth, mocked the attempt to repatriate the fossil. “I would be very happy to see all the Brazilian fossils around the world returned to the country, as I have said many times. Fortunately, that didn’t happen two years ago, as now they would all be reduced to ashes after the tragic fire that destroyed the wonderful National Museum in Rio,” he said.

The Araripe Basin, located between the states of Ceará, Piauí and Pernambuco, is one of the main archeological sites in the world. The description of Ubirajara jubatus was made by British, German and Mexican researchers. According to the authors of the article, the dinosaur lived about 110 million years ago, which would make it the oldest ever discovered in the region.

BRASILE. SCONTRO COL MUSEO TEDESCO PER UN FOSSILE DI DINOSAURO

SAN PAOLO – Il museo di storia naturale di Karlsruhe, in Germania, ha annunciato che il fossile di Ubirajara jubatus – il primo dinosauro non volatile trovato in America Latina con piume intatte – non ritornerà in Brasile. Secondo i responsabili del museo, il fossile è stato ottenuto legalmente, nel rispetto delle norme internazionali e della legge tedesca. Il riferimento è anzitutto a una norma del 2006 che stabilisce che tutti i reperti portati in Germania prima del 26 aprile 2007 sono da considerare come legali.

La comunità paleontologica brasiliana si è rivoltata contro la decisione del museo e ha lanciato la campagna social #UbirajaraBelongstoBR (Ubirajara appartiene al Brasile), che ha già raccolto più di 3.000 commenti sull’account Instagram del museo.L’hashtag della campagna era già stato usato nel 2020: un articolo pubblicato sul giornale scientifico ‘Cretaceous research’ aveva infatti parlato della scoperta. In quell’occasione, i ricercatori avevano dichiarato che il fossile, trovato nel Cearà e trasportato poi in Europa, non sarebbe stato riportato indietro a dispetto degli obblighi previsti dalle legislazione brasiliana.

Secondo le norme in vigore nel Paese latinoamericano, i fossili non possono rimanere per sempre all’estero. Inoltre, per l’espatrio sono necessarie due autorizzazioni del governo. Gli autori dello studio avevano presentato solo un documento firmato da un funzionario dell’ex dipartimento nazionale della Produzione mineraria (Dnpm), che ora si chiama Agenzia nazionale dell’attività mineraria (Anm) ed è diventato un ente del ministero dell’Energia e delle miniere. Per il trasporto è richiesta anche un’autorizzazione del ministero delle Scienze, della tecnologia e dell’innovazione. Inoltre, il documento che autorizzava lo spostamento era stato firmato da un funzionario condannato per rapporti di frode nell’estrazione degli smeraldi. Dopo queste controversie, la rivista aveva deciso di ritirare l’articolo dall’edizione.

In un articolo pubblicato dal quotidiano ‘Folha de São Paulo’, il presidente della Società brasiliana di paleontologia (Sbp), Renato Ghilardi, ha contestato la decisione del museo tedesco, sostenendo che l’istituzione aveva provato a riavere indietro il fossile attraverso strumenti amichevoli e che, inizialmente, il rappresentante del museo nelle negoziazioni, il paleontologo Eberhard ‘Dino’ Frey, aveva dimostrato l’intenzione di far ritornare indietro il reperto.

Secondo Ghilardi, dopo mesi di silenzio, il museo ha risposto, il primo settembre, che non restituirà il fossile. “Frey ci ha mandato una e-mail continua a leggere sul sito di riferimento